Issa Touma

Issa Touma_juryIssa Touma (1962, Syria) lives and works in Aleppo. Issa Touma began his career as a photographer in the early 1990s. Finding himself isolated from the international art world and photography scene, he established Black and White, a gallery dedicated to photography, in Aleppo in 1992. After its closure, in 1996 he founded Le Pont Organization and Gallery, an independent art organization to promote freedom of expression and stimulate the local art scene through international events. In1997 Le Pont organized the first International Photography Gathering, Aleppo, one of the first international contemporary photography events in the Middle East. In Spring 2012, Le Pont initiated the / Art Camping /workshops, which attempt to counter the violence of the insurgency with artistic interventions around Aleppo. In 2006 Touma served as artistic consultant for the exhibition Images of Syria, at Moestings Hus, Copenhagen.

logovalkoisella_Fotor

A few months ago I received an invitation to be one of the four jurors for the Backlight Photo Festival 2014. I agreed immediately. For a person like me who has been living in a war-torn area in very rough conditions, where bombardments and such things take place, it was nice to do something that associated with normal daily life.

Being a photo festival juror meant going back to my normal professional life as a curator. For sure, reviewing 840 artist folders in a war area was not easy, especially with the limitations of a very slow Internet connection, frequent power blackouts and the constant bombardment day and night. Making slow progress, I prepared myself each day with a decent dose of courage and went out to view the artist profiles in an Internet cafe, where I was accompanied with the noise of an electricity generator and people chatting.

Seeing the participating photographers’ images of human conflicts and wonderful life stories of people living in this world – for me, back when I was working, it was not the same taste.  Now that I have experienced the war in Syria, I now view everything through a different lens. This time, I am not in my usual festival setting (courtier), the one working in the cool room looking at human stories through photography by artistic angels only. This time I was actually living the reality most of these photos portray. I saw and felt exactly what the photographers and the victims felt.

Yes, many of these more than 800 folders I had to review, each conflict story in them, made me feel as if the victim of that particular story were someone I had met in Aleppo during the last two years. I embodied the photographs and the emotions of the victims. The faces of the immigrants, youth warriors, and other stories in those photographs mirrored my daily life – it was very hard to concentrate and choose the best 15 files. Now the work is done and the festival will have a wonderful exhibition.

Should I have the chance to see the original works at the opening, I’d look at them as my personal story from the last three years of my life. For sure, the Backlight 2014 shows a small sample of life on our mother earth, one side of life being ugly and inhumane, but on other side there are people who give and have hope and hopes and make life into something that deserves to be lived. In this selection of works, I see humanity: talking in different languages and living in different life styles. But when we suffer and face human conflicts, we all suffer in the same way.

Finally I’d like to say: it was an honour to work with you all, Tuula, Miha & Anahita.

Issa Touma_juryIssa Touma (1962, Syyria) on itseoppinut valokuvaaja, joka perusti Lähi-Idän ensimmäisen valokuvagallerian  vuonna 1992. Neljä vuotta myöhemmin hän perusti Le Pont Organisationin ja Gallerian edistääkseen ilmaisunvapautta ja stimuloidakseen Aleppon ja Syyrian taidekenttää kansainvälisten tapahtumien kautta. Vuonna 1997 hän perusti Aleppon kansainvälisen valokuvafestivaalin: Aleppo International Photo Festivalin on sanottu olevan Länsi-Aasian ensimmäinen kansainväliseen nykyvalokuvaan keskittyvä tapahtuma. Issa Touma on järjestänyt festivaalin vuosittain. Syyrian kriisin aikana hän on työskennellyt aktiivisesti helpottaakseen elämää päivittäisten vaikeuksien keskellä taiteen avulla.  Art Camping, jonka yksi perustajajäsen Touma on, järjestää työpajoja sisällissodan jaloista kotiseuduiltaan paenneille nuorille pakolaisille.

logovalkoisella_Fotor

Muutamia kuukausia sitten sain kutsun osallistua juryn jäsenenä Backlight Photo Festivaliin 2014. Suostuin välittömästi. Elän sodan runtelemalla alueella kovissa olosuhteissa – täällä pommitukset ovat arkipäivää – joten minulle oli mieluisaa tarttua normaalista elämästä muistuttavaan toimeen.

Juryn jäsenen tehtävä palautti minut entiseen työarkeeni kuraattorina. Kaikkiaan 840 kuvaportfolion katsastaminen sodan keskellä ei todellakaan ollut helppoa, varsinkin kun työtä rajoittivat hitaan internetyhteyden lisäksi jatkuvat sähkökatkokset ja yötä päivää toistuvat pommitukset. Hitaasti edeten keräsin joka päivä rohkeutta ja lähdin internetkahvilaan tutkimaan taiteilijoiden töitä. Siellä seuranani oli generaattorin pörinä ja muiden asiakkaiden puheensorina.

Hakuprosessiin osallistuneiden taiteilijoiden kuvissa kohtasin sekä konflikteja että sykähdyttäviä elämäntarinoita eri puolilta maailmaa. Niitä katsellessani huomasin, että aiemmin kuraattorin työssäni kuvat olivat tuntuneet erilaisilta. Tällä kertaa en ollut festivaalien palveluksessa siisteissä sisätöissä katsellen inhimillisiä tarinoita ainoastaan taiteellisesta näkökulmasta. Tällä kertaa elin itse sellaisen todellisuuden keskellä, josta useimmat kuvista kertovat. Näin mitä uhrit näkivät, koin valokuvaajien ja uhrien kanssa samat tunteet.

Kyllä, useissa portfolioissa yli kahdeksansadan joukossa oli tarinoita konflikteista, ja niiden uhrit olisivat voineet olla Aleppossa viimeisen kahden vuoden aikana tapaamiani ihmisiä. Tunsin kuvat ruumiissani ja aistin kuvien ihmisten tunnetilat. Minun arkeni kuvastui siirtolaisten kasvoilla, nuorten sotilaiden tarinassa ja monessa muussa – oli hyvin vaikeata keskittyä valitsemaan ehdokkaista 15 parasta. Nyt työ on tehty, ja festivaali saa hienon näyttelyn.

Jos pääsen näyttelyn avajaisiin katsomaan alkuperäisiä teoksia, lähestyn niitä mielessäni omakohtaiset kokemukseni kolmen viime vuoden ajalta. Backlight 2014 esittelee pienen otoksen elämästä täällä äiti maan pinnalla. Elämä voi näyttäytyä ruman epäinhimillisenä, mutta on myös omastaan antavia ja toiveikkaita ihmisiä, niitä jotka tekevät elämästä elämisen arvoista. Mielestäni näyttelyn kuvat ilmentävät ihmisyyttä: monia eri kieliä, monia erilaisia elämäntyylejä. Kuitenkin kärsimys ja konfliktit yhdistävät meitä, ja kärsimme silloin kaikki samalla tavalla.

Lopuksi haluan kiittää Tuulaa, Mihaa ja Anahitaa, oli kunnia saada työskennellä kanssanne.